Le Cyclotron de l’UCLouvain labellisé «site historique»

Le cyclotron est l’un des trois centres de référence reconnus en Europe et soutenus par l’ESA.
Le cyclotron est l’un des trois centres de référence reconnus en Europe et soutenus par l’ESA. - uclouvain

Ce mardi 12 octobre, le titre de « site historique » a été décerné au Cyclotron de l’UCLouvain par une société européenne de physique. L’occasion de saluer une découverte majeure datant de 1990 et qui s’est déroulée en ses murs.

Dès le début du 20e siècle, les pionniers de la physique nucléaire et de l’astrophysique comprennent que les atomes qui constituent tout ce qui nous entoure sont nés dans les étoiles. Si cette théorie est rapidement acceptée, encore faut-il la démontrer et observer ces phénomènes.

En décembre 1990, des scientifiques de l’UCLouvain, de l’ULB et de la KU Leuven, réunis au cyclotron de l’UCLouvain, produisent et accélèrent des ions radioactifs de courte durée de vie. Ils observent et analysent au passage une réaction nucléaire qui se produit dans les étoiles.

Une réelle inspiration

« Cette expérience a eu une grande importance pour l’astrophysique nucléaire », indique Marc Loiselet, l’un des chercheurs UCLouvain ayant participé à l’expérience de 1990. « Elle s’est accompagnée de développements techniques remarquables (la production de faisceaux d’ions radioactifs) qui ont ouvert la voie à de nouveaux domaines de recherche en physique nucléaire et en astrophysique. Ils ont également inspiré la construction de grandes installations ailleurs en Europe, en Amérique du Nord et en Asie, et permis diverses applications, en médecine (par exemple, dans le diagnostic et le traitement des tumeurs), en sciences de la vie ou dans l’étude des matériaux. »

À ce jour, seuls deux autres sites historiques belges avaient reçu un tel honneur : l’Hôtel Metropole à Bruxelles, qui accueillit le premier Congrès Solvay en 1911, et le Heilige Geest College, à Leuven, où vécut et travailla Georges Lemaître, fondateur de la théorie du Big Bang.

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